Suomalaiset mäenlaskussa Laskiaisena 2000.

HS: DES MOINES/CEDAR FALLS. Todellisuus vastaa käsitystä, jonka sekä kartta että näkymä lentokoneen ikkunasta antavat. Iowa on tasainen pala peltomaata. Lumi on peittänyt Yhdysvaltain keskilännen osavaltion ja pakkanen purrut pitkästä aikaa kunnolla. Suorat tiet leikkaavat aavaa maisemaa, ja kun kaksi tietä kohtaa, risteyksessä on bensa-asemia, pikaruokaloita ja kenties farmareiden pankki. Iowassa ei ole ensimmäistäkään suurkaupunkia, ei kuuluja kulttuuri-instituutioita, ei oikeastaan kovin paljon muutakaan mainitsemisen arvoista. Silti alle kolmen miljoonan asukkaan osavaltio on Yhdysvaltain politiikan keskipiste tänään maanantaina, kuten aina presidenttivaalien vuonna. Iowassa pidetään demokraatti- ja republikaanipuolueen ensimmäiset esivaalit. Väkeä matkustaa kautta osavaltion kansankokouksiin, joissa suosituimmat ehdokkaat valitaan vapaamuotoisessa äänestyksessä.

Keskellä mannerta lepäävän Iowan luulisi helposti olevan jonkinlaista keskiarvo-Amerikkaa, kaukana sekä New Yorkin että Kalifornian kuriositeeteista.  Vaikutelma on harhaanjohtava: Iowa ei edusta kovin hyvin koko maan äänestäjäkuntaa. Osavaltio on sangen maatalousvaltainen, kun suurin osa amerikkalaisia asuu laajalle levinneiden kaupunkien lähiöissä. Iowan asukkaista 96-98 prosenttia on valkoisia, kun vähemmistöjen osuus Yhdysvaltain väestöstä kasvaa jatkuvasti. Iowalaiset ovat myös iäkkäämpiä kuin amerikkalaiset keskimäärin. Seuraavat esivaalit ovat toisessa pienessä, valkoisten asuttamassa osavaltiossa New Hampshiressa. Muualla Yhdysvalloissa ihmetellään, miksi juuri nämä pikku takapajulat saavat olla poliittisia ilmapuntareita 273 miljoonan asukkaan liittovaltiossa. Tämän vuoksi suuri Kalifornia päätti kasvattaa omaa vaikutusvaltaansa siirtämällä esivaalinsa maaliskuun alkuun.

Iowan ja New Hampshiren esivaalien puolustajat korostavat, että juuri näissä osavaltioissa kukoistaa terveellinen ruohonjuuridemokratia. Paikallinen perinne vaatii, että jos ehdokas haluaa menestyä, hänen on kierrettävä päivästä toiseen kuppiloita, kirkkoja, koteja ja kunnantaloja, käteltävä tuhansia itsetietoisia äänestäjiä. Iowaakaan eivät sitä paitsi asuta enää vain maajussit: teollisuudessa on töissä enemmän väkeä kuin tiloilla. Esimerkiksi Waterloo elää paljolti traktorintuottaja John Deeren työpaikoista. Iowan talous kukoistaa, kuten Yhdysvaltain talous ylipäätään. Koko maassa työttömyysprosentti on 4,1, mutta Iowassa vain 2,1, mikä merkitsee käytännössä työvoimapulaa.